机器人是一个自动化的软件程序。除了这个基本的特征之外,机器人千差万别。他们能在聊天室与人讨论,搜集信息,还能在网站上提供客户服务。他们也在社交媒体上扮演真实的人,在那里他们可能会制造严重的恶作剧。正是最后这种能力,使机器人成为我们通用语言的一部分。

美国国会和加州目前都在考虑立法,要求社交媒体机器人公开自动化的事实。这些法案旨在回应人们对使用社交媒体机器人传播错误信息和在网络上散播不和的严肃而有充分理由的担忧。这是一个善意的想法,但这些提议在新技术的监管中面临着一个共同的挑战:定义技术本身。虽然这可能不是任何立法中最令人兴奋的部分,但定义部分是至关重要的——它告诉我们谁将服从于随后的要求和禁令。虽然在美国联邦和州的法案都有定义部分,但两者都不能准确地告诉我们“机器人”是什么意思。

参议员黛安·范斯坦(Dianne Feinstein)的提案试图通过避免使用“bot”这个词来绕过(或者至少是延迟)定义上的陷阱。相反,它适用于任何“在社交媒体环境中模拟或复制人类活动的自动化软件程序或过程”。该法案随后指示联邦贸易委员会使该术语语义为“足够广泛”,以便定义不限于当前的技术。“如果该法案成为一项法律——这似乎不太可能,因为它正处于立法程序的早期阶段——美国联邦贸易委员会如何应对这一挑战还有待观察。”

加州的法案最初将 bot 定义为“一个在线账户,其设计目的是模仿或表现得像自然人的账户”。这个定义将排除一个模仿另一个人的人类,同时去除了模仿 ACLU 之类的组织的机器人。尽管这个定义令人不安,但该法案在加州参议院轻松通过,尽管在州议会修正案之后,这项法案是否会成为法案还有待观察。国会修改了州法案,将 bot 定义为“在线平台上的自动在线账户,其设计目的是模仿或表现得像一个人的账户。”

虽然这是一个显著的改进,但新的定义仍然不能解释机器人的多样性,包括机器人和人之间的灰色区域。正如 Robert Gorwa 和 Douglas Guilbeault 对机器人的有用类型所进行的描述那样,一个社交媒体账户可以拥有自动化的组件,同时可以保留一定程度的人类控制,创造出一种半机械机器人(一个“cybot”)。例如,Cybots 可以在 Facebook 和 Twitter 等其他平台上自动分享 Instagram 上的帖子。他们还可以自动跟踪或回应其他提及或关注他们的社交媒体用户。

cybot 的前景为有效执行机器人信息公开法案带来了真正的障碍。想象一下,一项法案要求使用一个熟悉的工具来识别机器人账户:一个验证码(“我不是机器人”)。在大多数情况下,这将使 cybot 的速度变慢:一个人可以相对轻松地为他的几百个 cybot 账户检查那个盒子,然后让他们恢复自动活动。对机器人的定义也适用于 cybots。

那么,机器人信息公开法应该如何对待这些混合账户呢?是否需要一定程度的自动化才能适用公开要求?可以使用什么指标来确定是否有资格作为一个机器人来实现信息公开要求?不管我们设置了什么界限,它们的工作都是调查和确定一个特定的账户是否真的是一个机器人。

基于特定的账户指标——账户发布的频率、使用的语言类型、使用了多少其他账户,等等——Instagram 和 Twitter 等平台都进行了“机器人清洗”,一举删除了数百万个机器人。然而,如果政府介入,规则将不得不改变:某种形式的上诉机制,通过这种机制,一个被错误地标记为机器人的账户可以请求将其自动状态移除。最终,确定哪些账户确实是机器人——不管这个术语是如何定义的——可能会带来比立法者意识到的更加密集的工作。

除了广泛的应用和不同程度的自动化之外,机器人在目的和主题方面也有很大的不同。有些机器人在本质上是商业性的,促进产品和服务。另有一些是政治性的,表达对候选人和问题的看法。最后,还有许多艺术、搞笑甚至有实用价值的机器人,如诗歌机器人@ accidental575、Darius Kazemi 的搞笑机器人@pentametron 和@TwoHeadlines 这样的自然灾害警报系统。其中一些创造性的机器人可能会利用机器人格式的独特模糊性来探索人类和技术之间的界限。立法者面临的问题是,提议的公开要求是否应该适用于所有这些机器人,或者只适用于那些“谈论”特定主题的机器人。

尽管一些支持者呼吁对所有机器人实施全面公开的要求,但美国第一修正案——禁止政府对言论自由进行不必要的干预——通常不赞成广泛的言论监管。相反,法律必须经过严格的调整,以避免具体的伤害。注意到这一点,加州缩小了信息公开法案适用范围,使之只适用于商业机器人和旨在影响选举投票的机器人。另一方面,联邦法案要求所有的机器人都必须披露它们的自动状态。很难看出,对选举干预的担忧是如何合理地解释了对那些毫无疑问不关心政治的创意机器人的信息公开要求。同样难以想象的是,加州将如何在旨在影响选举投票的机器人和仅仅“谈论”当前事件和问题的机器人之间划定界限。

当立法者开始规范社交媒体机器人时,他们应该注意到机器人的许多不同之处。如果他们没有考虑到机器人的复杂性,他们可能会因为模棱两可和无效而面临失败的风险。

【数字叙事 原作:MADELINE LAMO;编译:毕昂】